Jon Klassen and other hat-related dramas

Standing in front of a packed house at Sydney’s Roslyn Packer Theatre, Jon Klassen is taking his audience on a thrilling journey about a bear who just wants his hat back.

The book, quite aptly titled I Want My Hat Back, was Klassen’s first as both author and illustrator, and has his audience of school children both engaged and entertained – no easy feat.

“It’s funny where they laugh,” Klassen said.

“Often there are weird moments where you think that you’ve got a dramatic moment on your hands and they laugh anyway.

Klassen takes his young audience on a whirlwind tour through his career – they exclaim in awe when he tells them he worked on animated films such as Kung Fu Panda and Coraline, showing off some conception drawings from the popular movies, and they follow fervently as he explains how even the deftest touch can make a seemingly expressionless crab go from happy, to sad, to sneaky.

Klassen, who is in Sydney for the Sydney Writers Festival, has had an incredibly successful career ranging from film animation to designing film clips for mega-band U2, to finally illustrating and writing, where he feels most comfortable.

“I think it was kind of a process of elimination more than anything else,” Klassen explained.

“The animated movies are very high action, you’ve got to show everything – there are explosions and big sequences and things.

“Picture books are good at skipping right to the moment after the action – I thought ‘this is perfect, this is everything I’m interested in as far as story-telling goes’ – you don’t show the bear eating the rabbit, you show him sitting down afterwards, and that’s the interesting part to me.”

If I Want My Hat Back was the book that introduced Klassen to the author-illustrator world, the follow up, This Is Not My Hat, was the book that lifted his status among children’s writers, spending over 40 weeks in the New York Times Bestseller list as well as winning both the Caldecott Medal (US) and Kate Greenaway Medal (UK), the first children’s author to do so.

Already an acclaimed illustrator prior to authoring his own, having illustrated a number of books from highly acclaimed authors such as Lemony Snicket, Mac Barnett and Ted Kooser, Klassen said approaching drawing for his own work is very different than it is illustrating for someone else’s.

“The problems of the story are solved for you [when illustrating for another author], so you’re basically figuring out what information the illustrations require you to communicate,” he said.

“It’s a much different thing, but it teaches you a lot. You can get very personal with it. I think a lot of people think that illustrating for other people’s work is basically exercise, but you can get very involved personally with it if you find those footholds inside the stories.”

Klassen’s use of colour – both for his own books, and those he has illustrated for others – is distinctive without being outlandish. His restrained browns, deep purples and dark greens are in contrast to what you might see in some other children’s books, which can use brighter, more eye-catching colour.

“I like to balance darks and lights off each other – I know what I’m doing there – but I don’t really know the jobs of cools and darks and how to blend them. I know what I want when I see it, but I don’t know how to engineer it, so I think the result is that everything gets subdued,” he said.

“I think if the colours were too juicy and too bright, it would give a cheery look to a book that isn’t necessarily cheery, and I think if you design the books as a bit more subdued, the reader is expecting a bit of an edge.

“If the pictures are a little bit pushed back colour-wise they might expect something a little darker – it helps you along with the story-telling.”

Growing up in Canada and reading the works of Arnold Lobel and P. D. Eastman, Klassen clearly looked deeper than many into what could be perceived as simple children’s books.

“P. D. Eastman did very young, young books, but he was doing really weird experimental sort of storytelling structures. Even though it’s just like ‘blue dog, red dog’, whatever it is, you finish the book and you’re like ‘that felt like a whole story, but I have no idea what just happened – how did he do that?’” he explained.

“It’s this magic that some of these guys have that I still sort of look to, and it’s really inspiring.”

After finishing his degree in animation in Canada, Klassen moved to the US where he landed a job with leading animation company Dreamworks, and, since marrying a native Californian, has settled in Los Angeles. He says spending so much time living outside of his home country actually draws him closer to it.

“I think if anything it strengthens your identity as a Canadian, being that far from home for so long,” he said.

“Being in California, you almost feel like a parody of a Canadian after a while. A lot of my work that I do on my own is reminiscent of Canadian landscapes and what it feels like up there, and I go home and just relish it really strong now, because you feel guilty for being gone, but you just miss it too. It reminds you of all the things that are special about the place you grew up in that weren’t necessarily that distinct when you were there.”

Klassen makes sure he visits home at least 2-3 times per year, as well as touring his books through as often as possible.

“As much as the books can get attention in other countries, if you go home and they get attention there, that means the most,” he said.

“I miss it a lot – as far as the landscape, and what it’s done for me culturally; it’s a big touchstone. A lot of my books I hope feel Canadian – whatever that is supposed to mean – but you hope it bleeds through.”

After running his workshops at the Sydney Writers Festival which runs May 16-22, Klassen takes his promotional tour to Melbourne and then Auckland. His next book, We Found a Hat, will be released in October.

You can find some examples of Jon Klassen’s work on his Tumblr. He is also on Twitter @burstofbeaden

The Consulate-General of Canada Sydney is a proud sponsor of the Sydney Writers Festival.

 

 

 

Jon Klassen et les autres drames liés aux chapeaux

Debout, devant une salle comble au Théâtre Roslyn Packer de Sydney, Jon Klassen captive son audience par le voyage passionnant d’un ours qui ne veut que retrouver son chapeau perdu.

Le livre, très justement intitulé “I Want My Hat Back”, était le premier livre de Klassen entant qu’auteur-illustrateur, et il a son public d’enfants d’école à la fois engagés et divertis – pas chose facile!
“C’est drôle où ils rient” dit Klassen.

«Souvent, il y a des moments étranges où vous pensez avoir un moment dramatique mais ils rient de toute façon”.

Klassen donne à son jeune public un tour éclair de sa carrière – ils sont ébahis quand il leur dit qu’il a travaillé sur des films d’animation tels que Kung Fu Panda et Coraline, leur montrant quelques dessins de la création des films populaires, et ils suivent avec ferveur quand il explique qu’avec une retouche adroite on peut changer un crabe, apparemment inexpressif, à devenir heureux, puis triste, sournois.

Klassen, qui est à Sydney pour le Festival de Sydney des Écrivains (Sydney Writers Festival), a eu une brillante carrière allant de film d’animation à la conception de séquences filmées pour mega-band U2, puis finalement l’illustration et la rédaction de livres, et c’est là qu’il se sent accompli.

“Je pense que c’était une sorte de processus d’élimination plus que toute autre chose», explique Klassen.

“Les films d’animation sont d’action intense, vous devez tout montrer – il y a des explosions et de grandes séquences et autres choses.

“Les livres d’images sont excellents pour sauter juste à l’instant après l’action – je pensais “ceci est parfait, c’est tout ce qui m’intéresse dans la conception de narration – vous ne montrez pas l’ours mangeant le lapin, vous le montrez assis après l’avoir mangé, et ça c’est la partie intéressante pour moi.”

Si “I Want My Hat Back” est le livre qui a présenté Klassen au monde d’auteur-illustrateur, la suite “This Is Not My Hat” est le livre qui a élevé son statut parmi les écrivains de livres d’enfant, en se plaçant plus de 40 semaines dans la liste des bestsellers du New York Times ainsi qu’en remportant la médaille Caldecott Medal des États-Unis et la médaille Kate Greenaway Medal de Grande-Bretagne, le premier auteur de livres d’enfants de l’avoir fait.

Déjà un illustrateur acclamé avant d’avoir écrit son propre livre, ayant illustré un certain nombre de livres d’auteurs acclamés, tels que Lemony Snicket, Mac Barnett et Ted Kooser, Klassen dit qu’aborder des dessins pour son propre travail est très différent que d’illustrer pour quelqu’un d’autre.
“Les problèmes du récit sont résolus pour vous [quand on illustre pour un autre auteur], de sorte que vous devez déterminer quelles informations les illustrations veulent que vous communiquiez,” dit-il.

“C’est très diffèrent mais on apprend beaucoup. Vous pouvez devenir très intime. Je crois que beaucoup de personnes pensent que d’illustrer pour le travail des autres est en fait un exercise, mais vous pouvez devenir personnellement très engagé si vous trouvez ces points d’ancrage dans les histoires.

L’utilisation de couleurs par Klassen – pour ces livres et ceux qu’il a illustré pour les autres – est distinctif sans être extravagant. Ses bruns sobres, violets soutenus et verts foncés, sont en contraste à ce que l’on peut trouver dans d’autres livres d’enfants, qui peuvent utiliser des couleurs plus vives et plus tape-à-l’œil.
“Je tiens à équilibrer les foncées et les claires – Je sais ce que je fais là – mais je ne connais pas vraiment l’emploi des couleurs fraîches et sombres et comment les assimiler. Je sais ce que je veux lorsque je le vois mais je ne sais pas comment le concevoir, ceci en résulte que tout devient sobre,” dit-il.

“Je crois que si les couleurs étaient trop vives et trop claires, ceci donnerait un air joyeux à un livre qui n’est pas forcément gai, et je pense que si vous concevez les livres un peu plus sobres, le lecteur s’attend à quelque chose d’un peu diffèrent.”

“Si les images sont un peu de couleurs tamisées, ils peuvent s’attendre à quelque chose d’un peu plus sombre – cela vous aide avec l’histoire de votre livre.”

Grandir au Canada et en lisant les ouvrages d’Arnold Lobel et P.D. Eastman, Klassen a examiné plus profondément que les autres ce qui était perçu comme simples livres d’enfants.

“P. D. Eastman a conçu très jeune, des livres pour les jeunes, mais il faisait des essais de structure de narration très bizarres. Même si c’est comme “blue dog, red dog” quel qu’il soit, vous finissez le livre et vous vous dites “cela ressemblait à une histoire mais j’ai aucune idée de ce qui s’est passé – comment a-t-il fait ça?” explique-t-il.

“C’est cette magie que certains de ces gens ont et en quelque sorte, je me tourne vers eux et c’est vraiment inspirant.”

Après avoir terminé son diplôme universitaire d’animation au Canada, Klassen a déménagé aux États-Unis où il a décroché un emploi avec la première entreprise d’animation Dreamworks et, mariant une californienne d’origine, s’est installé à Los Angeles. Il dit que passer tant de temps loin de son pays natal, il se sent en fait plus proche de lui.

“Être si loin de son pays, pendant si longtemps, renforce notre identité en tant que Canadien,” dit-il.

“Habiter en Californie, après un certain temps, vous vous sentez presque comme une parodie d’un Canadien. Une grande partie du travail que je fais seul me rappelle des paysages canadiens et ce que l’on ressent là-bas, et en rentrant chez moi, je l’apprécie fortement maintenant parce que je me sens coupable de l’avoir quitté et il me manque aussi. Il me rappelle toutes les choses que je tenais à cœur de l’endroit où j’ai grandi et qui à l’époque n’était pas forcément distinctes.”

Klassen se rend au pays au moins 2 à 3 fois par année, en plus de s’y rendre en tournée aussi souvent que possible avec ses livres.

“Autant que mes livres attirent l’attention dans les autres pays, si vous rentrez chez vous et qu’ils sont remarqués, c’est ce qui compte le plus,” dit-il.

“Il me manque beaucoup quant à son paysage et ce qu’il a fait pour moi culturellement; C’est une grande pierre de touche. J’espère que beaucoup de mes livres sont perçus comme canadiens – quoique cela signifie – et vous espérez que cela s’infiltre!”

Au terme de ses ateliers au Festival de Sydney des Écrivains (Sydney Writers Festival), qui se déroule du 16 au 22 mai, la tournée promotionnelle de Klassen se rendra à Melbourne puis à Auckland. Son prochain livre “We Found a Hat”, sera publié en octobre.

Vous pouvez trouver des extraits du travail de Jon Klassen sur son Tumblr. Il est aussi sur Twitter @burstofbeaden

Le Consulat général du Canada est un fier commanditaire du Festival de Sydney des Écrivains – Sydney Writers Festival.