Come From Away – The Inspirations

It’s not a story you’d expect to be seeing on stage, let alone set as a musical. On September 11, 2001, when airspace over America closed due to the terrorist incidents in New York, Pennsylvania and Virginia, 38 planes were forced to divert to Gander, Newfoundland – a tiny town with an enormous airport.

The result, however, has been lauded around the world as one of the best new musicals of the modern era, nominated for a multitude of awards, including winning the 2017 Tony Award for Best Direction of a Musical.

Australia is the third continent to host a company of the musical, with Melbourne’s Comedy Theatre the show’s home. As part of the spectacle surrounding opening night, the show’s producers brought together a number of the people who inspired the roles on stage, from the Ganderites who welcomed the many thousands, to the ‘come from aways’ or ‘plane people’ who arrived in this small Canadian town without a clue what was going on.

Gander airport was once a vital refuelling stop for planes heading over the Atlantic, which is the reason for its capacity to take on so many large aircraft during the crisis.

Diane Davis was a French Immersion teacher at the Gander Academy in 2001 when almost 7,000 ‘plane people’ arrived, and assisted in ensuring as much bedding and food was available. She told Canada Down Under that people were coming from everywhere to help.

“We went up by the airport, saw all the aircraft on the ground, all the passengers still on them, police cars circling the runways around the aircraft, so I went to the Town Hall and as I walked in someone came down the stairs and said we need eight people to stack furniture at the high school and the junior high to make room to sleep on the floor, I said I can do that,” she said.

“I phoned six people, picked up my step daughter Lisa, and when we got to the first school there were 20 of us.

“I had gone to work that morning at around 8 o’clock in the morning, by 8 o’clock the next morning, September 12th, we had 770 people sleeping on the floor, with a blanket and pillow that came from the community.”

Among the many challenges facing the local residents was the fact the landing aircrafts were coming from all around the globe.

“At Gander Academy alone we had two Lufthansa flights, which is German, a Sabena flight, which is Belgian, and a Virgin 21 flight, and we had people speaking multiple foreign languages,” she explained.

“Seeing our older students who came to help, passing out water bottles, they’d offer someone water and if they didn’t get a reaction, then they would immediately flip into French, which was a joy for a French immersion teacher!”

A native New Yorker, Tom McKeon was flying home from Dublin when his plane was diverted to Gander. He says the show portrays an accurate description of the intense and helpless feeling he felt on the plane.

“We were told by our captain the truth, he told us, there were many captains that didn’t know what to tell their passengers; he told us in a very straight forward way, he said there’d been terrorist attacks, it’s very serious, there are jet fighters in the air, we got to get to the ground,” he said.

“The show depicts fear and darkness and uncertainty, all those things I experienced on the plane.”

McKeon is the inspiration for the character “Bob” in the musical, and initially he was concerned about how he would be portrayed on stage, having only been involved in the consultation stage at the very beginning of the writing process.

“I thought I was going to maybe be some buffoon in the show or that I had somehow communicated something negative to David and Irene (the show’s writers), and that something would hinge on my negativity, but what came through was the cynical nature of who I really am, I remain a cynical person by nature,” he said.

“What they portrayed was this character who was a cynical character, but who has kind of a transformation in the show; it was overwhelming to me, and it remains that way – here we are in Melbourne, Australia, two years after the Broadway opening, and the show continues to grow in this magical way.”

While McKeon was in Newfoundland, he stayed at the home of Derm Flynn, who at the time was the mayor of Appleton, one of the many towns surrounding Gander that took in passengers. As Flynn explains, it was an incredible combined effort of volunteers from all around the region.

“Once Gander was filled up, all of the overflow ended up coming out and Lewisporte, Gambo, and Glenwood and Norris Arm and Appleton, of course, so we were pleased to be able to be a part of that effort at that time ,” he said.

“Our people had been asked to supply bedding, asked to supply food and that type of thing, but most importantly I think that we weren’t asked, we weren’t asked to be counsellors, but our people sprung into action; they saw what was needed – a warm hug, and a warm welcome – and that was, I think, the most valuable part that we could give.”

Flynn says even after seeing it numerous times across many different cities, the show – and the opportunities it’s given people from the communities – is still something that is hard to grasp.

“It’s pretty amazing that this would be being accepted in such a positive way; it reflects so positively on our people, our province, it reflects so positively on Canada and for us it’s an opportunity to see the world, which we certainly didn’t expect from offering people a cup of tea and a place to sleep, and a warm hug and embrace back eighteen years ago,” he said.

“The world needs a little good news once in a while, and this is a good news story. We are so grateful and honoured to be a part of it, because we are representing thousands of our volunteers and people that came forward that day, and we can’t forget them, they were champions that day.

“We get thrust into this whole process, and getting to travel with this group, but it is great to see – it is really telling the story of Canada, and it’s telling the story of Newfoundland, telling the story of our small towns, and we’re delighted to be a part of it.”

Come From Away writers David Hein and Irene Sankoff chatted with Canada Down Under ahead of the musical’s opening. Read more here.

Come From Away is playing at the Comedy Theatre in Melbourne. Don’t miss your chance to see this award-winning Canadian musical in Australia. Tickets on sale now at Ticketmaster

Come From Away – Les inspirations

Ce n’est pas une histoire qu’on s’attend à voir sur une scène et encore moins dans une comédie musicale. Le 11 septembre 2001, l’espace aérien américain est fermé à cause des attentats terroristes perpétrés à New York, en Pennsylvanie et en Virginie forçant 38 avions à être déviés vers Gander, une petite ville de la province de Terre-Neuve dotée d’un immense aéroport.

Le résultat cependant est acclamé dans le monde entier comme l’une des meilleures comédies musicales de ces dernières années, avec nominations pour diverses récompenses et un trophée au 2017 Tony Award pour la meilleure direction de comédie musicale.

L’Australie est le troisième continent accueillant une troupe de cette comédie musicale au Comedy Theatre de Melbourne. Pour la soirée inaugurale du spectacle, ses producteurs ont invité quelques-unes des personnes ayant inspiré les personnages sur scène, qu’ils soient parmi les résidents de Gander ayant accueilli les milliers de passagers ou les passagers eux-mêmes débarquant dans cette petite ville canadienne ignorant totalement ce qu’il se passait.

L’aéroport de Gander était auparavant une escale primordiale pour l’approvisionnement en kérosène des avions devant traverser l’Atlantique, ce qui explique sa capacité d’accueil de tant d’avions de ligne pendant cet événement tragique.

Diane Davis était professeur de français d’immersion à l’Académie de Gander en 2001, lorsque près de 7000 personnes ont débarqué ainsi, et qu’il a fallu nourrir et loger. Elle déclare à Canada Down Under que l’aide venait de toutes parts.

“Nous sommes allés à l’aéroport, nous dit-elle, on y a vu tous les avions au sol, tous les passagers bloqués à l’intérieur, les voitures de police sur les pistes entourant les avions, alors je suis allée à l’Hôtel de ville et lorsque je suis entrée quelqu’un descendait les escaliers cherchant 8 personnes pour l’aider à ranger les meubles du collège et du lycée pour y faire de la place pour que les gens puissent dormir, et je me suis dit, ça je peux le faire.”

“J’ai téléphoné à six personnes, embauché ma fille Lisa et lorsque nous sommes arrivées à l’école nous étions déjà 20.

“J’étais à mon travail à 8 heures ce matin-là, mais à 8 heures le lendemain matin, le 12 septembre, il y avait 770 personnes couches sur le sol, avec couvertures et oreillers donnés par la communauté.”

Parmi les différents challenges auxquels ont dû faire face les résidents, il y avait le fait que ces avions arrivaient du monde entier.

“Rien qu’à l’Académie de Gander, nous explique-t-elle, on avait deux avions allemands de la Lufthansa, un vol belge de la Sabena et un vol Virgin 21. Il y avait là des gens parlant de nombreuses langues étrangères.”

“Nos étudiants étaient venus porter assistance, ils distribuaient des bouteilles d’eau et lorsqu’ils n’obtenaient pas de réponse, ils s’exprimaient de suite en français, ce qui pour une professeure de français d’immersion est plutôt satisfaisant !”

Originaire de New York, Tom McKeon retournait à Dublin lorsque son avion a été dévié sur Gander. Selon lui, le spectacle décrit parfaitement le sentiment d’impuissance et d’émotion qu’il a ressenti dans l’avion.

“Notre capitaine nous a dit la vérité, nous déclare-t-il, il y a eu de nombreux capitaines qui ne savaient pas quoi dire à leurs passagers ; mais le nôtre a été direct, il nous a annoncé les attentats terroristes, nous déclarant : ‘c’est très sérieux, des avions de chasse sont intervenus, il faut que nous atterrissions.’

“Le spectacle décrit la peur, l’obscurité, l’incertitude, tout ce que j’ai pu ressentir dans l’avion.”

McKeon inspire le personnage de Bob dans la comédie musicale, et au départ il s’inquiétait de la façon dont il serait représenté sur scène, n’ayant participé qu’à l’étape de consultation au tout début de l’écriture du scénario.

“Je pensais qu’on allait me représenter comme une sorte de clown, nous dit-il, que j’avais communiqué trop de négativité à David et Irène (les deux scénaristes) et que tout allait reposer sur cette négativité, mais c’est mon côté cynique qui est ressorti, je suis par nature assez cynique.”

“Le portrait qui en ressort est celui d’un personnage cynique mais qui se transforme pendant le spectacle ; ce qui m’a bouleversé et qui reste ainsi. Et nous voilà à Melbourne, en Australie, deux ans après la première à Broadway, et le spectacle ne cesse de grandir de façon magique.”

A Terre-Neuve, McKeon est resté chez Derm Flynn, à l’époque le maire de Appleton, l’une des nombreuses petites bourgades autour de Gander ayant accueilli des passagers. Comme nous le dit Flynn, tous les volontaires de la région se sont unis dans un effort commun.

“Lorsque Gander est arrivé à saturation, dit-il, l’effort s’est étendu alentour à Lewisporte, Gambo, Glenwood, Norris Arm et bien sûr Appleton, et nous étions fiers de faire partie de ce mouvement de solidarité.”

“Nos compatriotes ont dû contribuer literie, nourriture, et toutes sortes d’autres choses, mais plus important encore, c’est ce qui ne nous était pas demandé, le soutien psychologique, tout le monde s’y est mis ; on a vu ce qui était nécessaire, un accueil chaleureux et une embrassade, et c’est je crois le plus important qu’on pouvait offrir.”

Flynn ajoute qu’après l’avoir vu plusieurs fois et dans différentes villes, le spectacle, et toutes les opportunités qui en ont découlé dans les communautés, c’est quelque chose qu’on appréhende avec difficulté.

“C’est, dit-il, absolument formidable qu’il soit reçu de façon si positive ; le retour en est si positif pour nos compatriotes, notre province, le Canada et pour nous c’est l’occasion de voir le monde, ce qu’on n’aurait jamais imaginé en échange d’une tasse de thé, d’un endroit pour dormir, et d’un gros câlin il y a 18 ans.”

“Le monde a vraiment besoin de bonnes nouvelles une fois de temps en temps et celle-là est une belle histoire. Nous en sommes très reconnaissants et très honorés d’en faire partie, parce que nous représentons les milliers de personnes qui se sont portées volontaires ce jour-là, on ne peut les oublier, ce sont eux les vrais héros de ce jour-là.

“On est propulsés dans l’action et on voyage avec la troupe, mais c’est magnifique à voir. C’est véritablement l’histoire du Canada qui est racontée, et celle de Terre-Neuve, et celle de nos petites bourgades, et nous sommes enchantés d’en faire partie.”

David Hein et Irene Sankoff, les scénaristes de Come From Away, ont parlé avec Canada Down Under avant l’ouverture de la comédie musicale. En-lisez davantage ici.

Come From Away est à l’affiche au Comedy Theatre à Melbourne. Ne manquez pas votre chance de voir cette comédie musicale canadienne dotée en Australie. Billets en vente sur le site de Ticketmaster

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